Helden der Argonnen

Autor : Charles B. Hoyt


Der Mut der Männer von Kansas wurde am 20. Juli zum ersten Mal wirklich auf die Probe gestellt. Die C-Kompanie des 137. Infanterieregiments überfiel Landersbach und kehrte mit Lorbeeren und fünf deutschen Gefangenen zurück.
Nachdem der Befehl für den Überfall gegeben worden war, wurden die vierzig Männer der Kompanie C, die sich freiwillig gemeldet hatten, und die 160 Männer der anderen Kompanien des Regiments am 15. Juli aus den Schützengräben zurückgezogen. Am nächsten Tag ruhten sich die Freiwilligen aus. Die Männer übten eine Reihe von Razzien in Schützengräben aus, die denen nachempfunden waren, die sie angreifen würden. Am Abend des 19. kehrten sie zu den Linien zurück und bereiteten sich auf ihre erste Expedition nach dem Gipfel vor.
 
Der allgemeine Angriffsplan sah vor, dass während des Vorrückens ein Teil des ersten Abschnitts die rechte Flanke unterstützen würde; der zweite Abschnitt würde die linke Flanke unterstützen und die Einbäume und Gräben beim Vorrücken räumen; ein Abschnitt würde auf zwei Kolonnen in Richtung Landersbach vorrücken und dabei Häuser und Keller und insbesondere die Dorffabrik räumen; die andere Gruppe würde die Gräben in der Nähe der Straße Sondernach-Landersbach verlassen, in die feindlichen Stellungen eindringen und sich dann der Gruppe anschließen, die mit der Räumung des Dorfes beauftragt war.
 
Grüne Raketen würden als Signal für die Rückkehr der Männer eingesetzt. Telefonverbindungen würden in einem Keller in Sondernach und in einem Posten zwischen diesem Keller und der Artillerie hergestellt. Zehn amerikanische Bahrenträger würden die Gruppen auf der rechten Seite begleiten und sechs würden die Gruppen auf der linken Seite begleiten.
 
Captain Roy Perkins, Kommandant der C-Kompanie, war für den Angriff verantwortlich. Der 1., 2. und 3. Zug der Kompanie wurden südwestlich von Mattle um 2.00 Uhr zusammengezogen, und der 4. Zug befand sich zur gleichen Zeit in Sondernach. In der Nacht vom 19. Juli wurden von Teams große Öffnungen in die Stacheldrahtrollen gemacht.
 
Der Boden, auf dem die Männer vorrücken mussten, war schwierig. Mattle Field und Mattle Hill, die sich in den Trog jenseits der amerikanischen Gräben erstreckten, gerieten von den bewaldeten Hängen im Osten und Nordosten unter Maschinengewehrfeuer. Man hoffte, dass ein wirksames Sperrfeuer die Wirkung des feindlichen Feuers mildern würde, wenn die Männer den Hang hinunter in Richtung Landersbach zogen.


Das Sperrfeuer der amerikanischen Artillerie begann um 4:04 Uhr morgens. Die Franzosen feuerten Maschinengewehre ab, da sich die 6. Feldartilleriebrigade noch in der Ausbildung befand.


Die Männer lagen flach in den Gräben und warteten auf die H-Stunde, so wie sie in den kommenden Tagen in den Argonnen darauf warten würden. Es war immer noch dunkel, und das Grau und die Feuchtigkeit der Vogesendämmerung setzten ein. Die Formen der kauernden Männer, die die Gräben säumten, waren auf allen Seiten zu sehen. Die Kiefern und Fichten, die die Vogesen bedecken, verleihen der Szene einen grotesken Touch. Einige Männer lehnten nervös an den Grabenwänden, andere kauerten und hielten sich die Gewehre an die Knie.


Das Sperrfeuer, das um 3.30 Uhr beginnen sollte, wurde bis 4.00 Uhr morgens verschoben, damit es anfangen konnte zu leuchten. Es hieß, dass man sich auf den Vormarsch vorbereitete, als die ersten Schüsse der Geschütze die Gräben erschütterten, in denen die Männer warteten. Das Rollen und Brüllen der 75 Franzosen nahm zu und erreichte zerstörerisch die Deutschen.


Bevor der Vormarsch begann, erwiderten die Deutschen das Feuer gleichmäßig und gewaltsam. Die amerikanischen Gräben wurden bombardiert und von unaufhörlichem Beschuss heimgesucht.


Nach einem sechsminütigen Sperrfeuer von 04:04 Uhr bis 04:10 Uhr gelang es den ersten drei Zügen der Kompanie, durch die Öffnungen im Stacheldraht zu gelangen und angesichts eines Orkans deutschen Artilleriefeuers vorzurücken. Die vierte Sektion unter dem Kommando von Leutnant Rolf verließ Sondernach erst um 4.29 Uhr morgens.
 
Leutnant Thess, der für die Hälfte der ersten Sektion verantwortlich war, traf auf der rechten Flanke auf wenig Widerstand. Er stellte fest, dass das amerikanische Sperrfeuer die Gräben und Unterstände vollständig zerstört hatte. Er fand fünf Deutsche tot auf, als er sich den deutschen Linien näherte. Sie befanden sich um ein leichtes Maschinengewehr, das durch Feuer schwer beschädigt worden war.
 
Leutnant Masters mit dem zweiten Zug geriet zu Beginn seines Vorrückens in feindliches Sperrfeuer. Er kam nur mühsam voran und fand die Stellen, die er räumen musste, mit verheddertem Stacheldraht ausgefüllt vor.
 
Er zerstörte einige Unterstände, die offensichtlich als Stellungen genutzt wurden. Er war gezwungen, seine Route zu ändern und der Landersbach-Werksstraße zu folgen, weil es unmöglich war, durch Boveaux zu fahren, das voller Stacheldraht war und von der feindlichen Artillerie schwer beschossen wurde. Lieutenant Scott durchquerte mit der dritten und der Hälfte der ersten Sektion die Öffnungen im feindlichen Draht, ohne auf nennenswerten Widerstand zu stoßen. Er erspähte eine Gruppe von Deutschen, die den Abhang hinunterkamen, und nahm fünf von ihnen gefangen.
 
Lieutenant Perkins nahm die Soldaten unter sein Kommando und befahl Lieutenant Scott, mit seinen Gefangenen zu den amerikanischen Linien zurückzukehren.
 
Auf halbem Weg den Hügel hinunter fanden die Männer einige kleine Unterkünfte. In ihnen befanden sich die Leichen von sieben Deutschen. Die Unterkünfte waren fast vollständig zerstört worden. Captain Perkins begab sich in den Steinbruch, der seit 1914 wegen des Krieges aufgegeben worden war. Er fand keine Truppen im Steinbruch und in den Gebäuden an der Landersbachstraße. Ein toter Deutscher wurde in einem Kellereingang gefunden.
 
Leutnant Rolf und sein Zug durchsuchten die Einbäume und Gebäude auf der linken Straßenseite. Die Männer zündeten sie an, als sie vorrückten. In der Nähe der Unterstände wurden drei tote Deutsche gefunden. Lieutenant Rolf und Captain Perkins und ihr Zug trafen sich in Landersbach in der alten Fabrik. Man erfuhr, dass Leutnant Masters mit dem zweiten Zug bereits nach Sondernach zurückgekehrt war. Captain Perkins und Lieutenant Rolf kehrten zu den amerikanischen Linien zurück und kamen dort um 04.49 Uhr an.
 
Das schwerste Feuer während der Razzia war von den bewaldeten Hängen östlich und nordöstlich von Landersbach ausgegangen. Die Amerikaner hatten auf Mattle Field und Mattle Hill ständig unter Maschinengewehrfeuer gelitten.


Leutnant C. Thomas Hopkins, der erste Mann aus Wichita, der mit der 35. Division in Frankreich getötet wurde, der mit dem 139. Infanterieregiment in der Nacht des Überfalls während des Sperrfeuers in die Schützengräben eingedrungen war, hatte einen der Männer von Leutnant Rolf gesehen, der verwundet und vom Stacheldraht eingeklemmt worden war. Er kam diesem Mann unter direktem Beschuss durch ein feindliches Maschinengewehr zu Hilfe und wurde selbst verwundet. Beide wurden von Sergeant Jackson Walker und einem Soldaten der G-Kompanie des 139. Infanterieregiments gerettet.


Bei der Razzia gab es drei Tote und zwölf Verletzte, drei Schwer- und neun Leichtverletzte. Der Gefreite George W. Holm war der erste getötete Soldat. Zehn Stunden nach dem Überfall begab sich Captain Perkins zu den deutschen Linien, fand die Leichen der beiden Soldaten und brachte sie zur Beerdigung auf die amerikanische Seite zurück.


Elf Männer wurden benannt:
 
Lt. Hopkins, Wichita; Capt. Roy Perkins, Salina; Lt. Emil Rola, Paul Masters, Louis Scott, Walter Kirkpatrick und Arthur Tess; Sgt. Walker und die Gefreiten Carl Turner, Earl Sullivan und Earl Brusser. Die Razzia führte zu fünf deutschen Gefangenen und neunzehn Toten.
 
Nicht weniger effektiv und nicht weniger gut durchgeführt war der Angriff auf die Hilsenfirst durch die H-Kompanie des 138. Infanterieregiments. Es wurden die gleichen Vorbereitungen getroffen wie bei der Ausbildung in Schützengräben, die denen ähnlich sind, die angegriffen werden sollen. Die Männer wurden fünf Tage vor der Razzia aus den Gräben zurückgezogen und mit den Hindernissen auf dem Boden und dem zu erwartenden Widerstand vertraut gemacht.
 
Die Vorbereitung der Artillerie auf den Angriff am 6. Juli dauerte viel länger als die der Männer aus Kansas.
Amerikanische Batterien donnerten auf die Deutschen zu und bahnten sich den Weg durch den verworrenen Stacheldraht. Die Deutschen reagierten, so gut sie konnten, und das Sperrfeuer, durch das die Männer aus Missouri ihren Weg fanden, war dicht und schnell.
Die Amerikaner trugen weiß gestrichene oder von einem weißen Band umgebene Helme, um ihre eigenen Soldaten nicht mit feindlichen Soldaten zu verwechseln. Die Soldaten trugen große weiße Taschentücher um den Hals. Etwa ein Viertel der Männer hatte Gewehre, der Rest hatte Pistolen. Jeder vierte Mann hatte vier Brand- und Rauchgranaten und jeder Soldat sechs O.F.-Granaten. Jede Gruppe hatte ein automatisches Gewehr, um die Reinigungskommandos während ihres Rückzugs zu schützen.
Anders als beim Angriff der 137th Infantry war die H-Stunde für die Männer aus Missouri, als sich die Vogesen verdunkelten. Aus der Sicht des Soldaten ist der Abend für diese Art von Einsatz besser geeignet. Die Silhouette der kahlen Weiten des Hilsenfirst hätte im Licht der Morgendämmerung genauso hager und hässlich ausgesehen wie in der Dämmerung, aber die Soldaten hatten einen anderen Geschmack im Mund. Sie waren nicht erschöpft von einer schlaflosen Nacht des Wartens, und sie spürten nicht in ihren Knochen den morgendlichen Zwicken, der den Schrecken der H-Stunde verstärkt.
Als das Bombardement um 7.45 Uhr begann, befanden sich die Männer in den Bunkern der Hilsenfirst. Um 8.05 Uhr wurden sie an die Frontlinie beordert, wo sie sich mit ihren Gewehren dicht an sie drängten und auf die H-Stunde warteten. Um 8.30 Uhr lief das Startsignal entlang der Frontlinie und der Vormarsch begann.
Leutnant Leahy kommandierte den Überfall. In der Nacht zuvor hatten die Späher Lücken durch die Stacheldrahtverhaue geschnitten, durch die die Männer vorrückten. Die rechte Flanke wurde von Leutnant Leary geschützt, während die Leutnants Oliver W. Spencer und William Sweeney getrennte Sektionen anführten.
Auf der linken Flanke kommandierte Lieutenant William Bryan einen Zug, und Lieutenant John Mitchell folgte mit einer Reinigungsmannschaft. Feldwebel George von Land kommandierte eine halbe Sektion an der Flanke von Leutnant Bryan.
Die kommunizierenden Gräben der Deutschen erstreckten sich wie die ausgestreckten Flügel eines Adlers auf dem Hilsenfirstkamm. Ausgehend vom Gipfel schlossen sie sich nach und nach am mittleren Abhang zu einem Punkt zusammen.
Nach dem langsam vorrückenden Sperrfeuer rückten die Männer aus Missouri ruhig vor. Leutnant Bryan traf auf wenig Widerstand auf dem linken Flügel, bis er sich dem Gipfel und der Kreuzung der beiden kommunizierenden Gräben näherte.
Dort schoss ein deutsches Maschinengewehr auf ihn und er musste in Deckung gehen. Sergeant Peter G. Errett wagte sich mit drei Männern nach draußen, um ihm zu helfen, und, zum Maschinengewehrnest kriechend, gelang es ihnen, das Maschinengewehr mit Pistolen und Handgranaten zum Schweigen zu bringen.
Der Vormarsch setzte sich unter einer Symphonie von Maschinengewehrfeuer fort. Leutnant Sweeney, hinter Leutnant Spencer auf dem rechten Flügel, räumte alles, aber die Führungsgruppe geriet unter Kreuzfeuer aus großen Maschinengewehrnestern. Im weiteren Verlauf bombardierten die Soldaten die Unterstände, erreichten ihr Ziel unterhalb der Kreuzung der kommunizierenden Schützengräben ohne schwere Verluste und kehrten mit Lieutenant Bryan zurück.
Lieutenant Mitchell, den anderen mit den Reinigungskräften auf den Fersen, räumte die Unterstände. Keiner der Deutschen, die er traf, schien gefangen genommen werden zu wollen, also bestand er nicht darauf.
Bei dem Angriff wurden vier Soldaten aus Missouri getötet und achtzehn verwundet. Zwanzig Deutsche wurden getötet und hinter den Linien zurückgelassen, sieben wurden gefangen genommen.
Neunzehn Männer erhielten Belobigungen...


Der Wert der Ausbildung, die die Männer der einzelnen Zweige der Division in den Vogesen erhielten, beruhte mehr auf ihrer Vorliebe für den Krieg als auf den tatsächlichen Vorteilen dieser Ausbildung. In der Tat war das, was die Infanterie aus dem Grabenkrieg gelernt hatte, für sie in der Taktik des offenen Krieges in den Argonnen nicht von Nutzen; was die Artillerie über die Positionierung der Geschütze gelernt hatte, sollte in den kommenden Tagen vergessen werden; dasselbe galt für die Ärzte und die Signale.
Die Bedeutung der Ausbildung in den Vogesen lag auch darin, dass sie dem 35. die Bedingungen bot, unter denen ein Krieg geführt werden muss. Keine Bettdecken oder Waffeln zum Frühstück Der Geist der Zivilisten passt sich auch nach einem Jahr Ausbildung nicht leicht an die Anforderungen des Kampfes an. Das Leben in den Vogesen trug dazu bei, den Schwerpunkt auf diese Notwendigkeiten des Krieges zu legen.
Endlich verstanden die Soldaten die harte Realität des Krieges mit dem Tod ihrer Kameraden. Neunzehn kleine Gräber konnten gezählt werden, als sich die 35. aus den Vogesengräben zurückzog. Ein großer Teil dieser Todesfälle war auf Krankheiten oder Unfälle zurückzuführen, aber eine Reihe von ihnen waren während des Lebens in den Gräben oder während der Razzien aufgetreten. Die Kreuze, die diese Gräber kennzeichneten, waren über die vielen Friedhöfe in den kleinen Dörfern verstreut zu finden.
Nach den Argonnen zogen die Soldaten in die gebirgigen Länder Südfrankreichs und fanden dort eher ein Land des Friedens als des Krieges vor. Die Bauernhöfe waren unberührt; die Felder brachten ihre Jahresernte ein; alles Dinge, die der Soldat später nur selten sehen würde. Nordfrankreich hatte mehr bezahlt als jeder andere Teil des Landes.
Die Bauern waren den Soldaten wie in einem Land des Friedens erschienen; das Gemurmel der Flachsfabriken an den Bächen im Elsass erschien wie ein Raunen des Friedens; die Mädchen in den Dörfern, die alten Männer, alle mit den Hufen klappernd wie die eines Trupps lärmender Reiter - verglichen mit den Tagen in den Argonnen konnte nichts mehr dem Frieden gleichen.