Eine Geschichte der fünfunddreißigsten Division der Armee der Vereinigten Staaten

Autor : Clair KENAMORE


Angriff aus den Schützengräben bei Hilsenfirst

Die Amerikaner bewegten sich von einem ruhigen Sektor der Vogesen zu einem ziemlich geschäftigen Sektor. Männer mussten ausgebildet werden, Bataillone würden Verluste erleiden, Taktiken mussten erprobt werden, und die Nerven mussten auf die Probe gestellt werden. Wie wollten sie das alles machen?
 
Am 6. Juli 1918 hatten die Männer der 35. Division eine siegreiche Feuertaufe. Es war ein glorreicher Grabenangriff von 250 Männern, und alle trugen zu der beeindruckenden Pracht der Szene bei. Ich hatte an der Frontlinie von der Schweiz bis zum Meer noch nie ein Schlachtfeld gesehen, das der Pracht der Schlacht besser entsprach.
 
Es war in den Hohen Vogesen, jenem himmlischen Land, in dem das Schicksal die Teilung geführt hatte. Das merkwürdig distanzierte Dasein, das wir bis zu diesem Zeitpunkt in den hohen Bergen geführt hatten, hatte unser Leben in vielerlei Hinsicht unwirklich gemacht, wobei ein lässiges Dröhnen des gelegentlichen Artillerie-Rumpelns oder das brutale Knistern eines Maschinengewehrs die üblichsten und wichtigsten Dinge waren, die passieren konnten. Wir waren existentiell aus dem Gleichschritt miteinander. Die Verbindung zu den Männern wurde durch die Kabel der Standseilbahn oder durch die Lastwagen und Krankenwagen hergestellt, die sich manchmal bis nach oben schlangen.
 
Waldgebiete erstreckten sich über die Berge. Kiefern, Fichten und Tannen standen pfeilgerade, manchmal bis zu 30 Meter hoch. Der Berg fiel vom Gipfel steil ab, manchmal mit einem Abgrund, und endete weit unten in einer Schlucht. Manchmal erlaubte der Berghang eine steile Beweidung. Die Gegend ähnelte den Bergen, in die Kim ihrem Lama gefolgt war.
 
Regenstürme brachen schnell aus und endeten ebenso schnell. Nach diesen Stürmen würden ein paar schuppige Wolken über einen perfekt blauen Himmel ziehen, und die warme Sonne würde in all dieses schöne Land eindringen. An anderen Tagen gab es einen tiefblauen Himmel mit der brennenden Sonne aus großer Höhe. Noch an anderen Tagen stießen viele weiße Wolken auf die Berge und schwebten in einem Nebel auf den Gipfeln.
 
Wenn es im Westen Wolken gab und der Himmel über unseren Bergen klar war, rivalisierte der Sonnenuntergang mit dem von Arizona, Italien oder Alaska.
 
Zwillingsgräben verliefen über den trockenen, tristen Gipfel des Hilsenfirst. Der Berg wurde von den beiden gegnerischen Armeen in der Hälfte gehalten. Auf unserer Seite gingen die Kommunikationsgräben am Westhang in einem Wald kurz unterhalb des Gipfels verloren. Auf der deutschen Seite war der Berg kahl und der Hang stürzte abrupt ab bis zum zweiten Graben, der sich über das Gesims erstreckte, das den Hilsenfirst mit der Steinmauer verband. Die Steinmauer, ein weiterer hoher Berg, wurde vom Feind in Kraft gehalten. Auf beiden Seiten des Felsvorsprungs, der den Hilsenfirst mit der Steinmauer verband, fielen die Wiesen abrupt zu den Tälern hin ab, und im Süden befand sich das hübsche Städtchen Lautenbach, während man im Norden die Dörfer Colmar, Blankerstan und Muelbach sehen konnte. Östlich der Steinmauer lag das Rheintal. Die Hilsenfirst konnte von all diesen leeren Städten aus gesehen werden, mit Ausnahme einiger weniger alter Menschen, die dort noch lebten. Dieser Gipfel des Hilsenfirst war wie eine große Theaterbühne, die den Deutschen gegenüberstand. Vielleicht war für die umliegenden Hügel ein gigantisches Spektakel geplant.


Am 6. Juli 1918, in der Abenddämmerung, nach einem wolkenlosen Tag, war der Gipfel des Hilsenfirst mit Metallschrott übersät. Alle nahegelegenen Batterien beschossen ihn, und die Explosion der Granaten erzeugte ein ständiges Dröhnen. Die überschwänglichen Dämpfe von Sprengstoff und Schrapnelle verteilten sich in beunruhigenden Wolken, als zwei Reihen von Soldaten durch das Pulver und das Chaos des Krieges vorwärts marschierten. Regelmäßig, sicher und langsam rückten sie durch den Rauch über den Stacheldraht hinaus vor, der von den Granaten im Freien verdreht wurde. Es war die "H"-Kompanie des 138. Infanterieregiments, die die Division auf dem Schlachtfeld repräsentierte.
 
Französische Batterien aus dem Umkreis von Meilen schickten einen tosenden Applaus (die amerikanischen Truppen wurden von der französischen Artillerie unterstützt. Die amerikanische Artillerie würde erst am 14. August in den Vogesen eintreffen). Voller Wut und Hass schlugen die deutschen Geschütze auf den Bergrücken ein, und die Luft keuchte mit dem verächtlichen Pfeifen der Maschinengewehre.
 
Die Show hatte begonnen. Die Geschütze waren das Orchester, der Himmel war das Gewölbe der Bühne, und unsere Schauspieler mussten sich nach vorne auf die Bühne bewegen, das Rampenlicht der explodierenden Granaten passieren und ihre Rollen entlang der beiden Gassen, den kommunizierenden Schützengräben des Feindes, spielen.
 
Nicht viele Menschen haben diese Demonstration von Tapferkeit gesehen. Ein paar Dutzend deutsche Artilleristen besetzten die Orchesterplätze, ein paar Dutzend deutsche Beobachter waren auf dem Balkon am Steinmauerhang, mehrere hundert deutsche Soldaten waren in den Unterständen am Fuße des Felsvorsprungs, der die beiden Berge verbindet, und hinter den Kulissen sahen Amerikaner, die sich im Gras oder Stacheldraht versteckten, ihren Kameraden mit Begeisterung beim Abmarsch zu. Auf den kilometerweit entfernten Berggipfeln sahen andere Amerikaner zu, wie die Artillerie wie ein Feuerwerk losging, rivalisierten und schließlich den herrlichen Sonnenuntergang verdunkelten.
 
Die Kompanie H war fünf Tage vor dem Angriff aus der Linie genommen und einige Meilen nach hinten auf einen stark geschützten Hang gebracht worden. Es war ein System von Gräben konstruiert worden, das dem anzugreifenden System so nahe wie möglich kam. Die Ingenieure hatten die Trainingsgräben aus Luftaufnahmen gebaut. Dort wurde der Angriff unter dem Kommando von Leutnant William H. Leahy, der den heutigen Angriff leiten sollte, und den Leutnants, die ihn unterstützen sollten, wiederholt.
 
Die Proben und der Angriff selbst standen unter der allgemeinen Leitung von Kommandant Comfort, der das Bataillon befehligte. Colonel McMahon kommandierte das Regiment.
 
Ziel des Angriffs war es, Gefangene und Ausrüstung zu nehmen, um die gegnerischen Einheiten zu identifizieren, jeglichen Widerstand zu überwinden und unsere Vormachtstellung zu festigen, feindliche Unterstände und Verteidigungsanlagen zu zerstören und zu unseren Linien zurückzukehren.
 
Auf der deutschen Seite führten auf beiden Seiten des Gipfels kommunizierende Gräben von der Frontlinie nach hinten, die sich etwa 700 Meter an der Steilseite des Berges V-förmig vereinigten. Es war bekannt, dass sich im mittleren Teil der V, entlang der beiden Zweige, deutsche Unterstände, Stützpunkte und möglicherweise Depots befanden.
 
Es gab eine 45-minütige Vorbereitung der Artillerie in einer Größenordnung und Wirksamkeit, die ich in diesen Bergen nicht für möglich gehalten hätte.
 
Wie kamen all die Geschütze, die am 6. Juli um 7.45 Uhr das Feuer eröffneten, in den Bergen in solche Stellungen, dass sie die Hilsenfirst im Visier hatten? Das bleibt mir immer noch ein Rätsel. Mit einem Grollen eröffneten sie das Feuer hinter der Frontlinie, und fast gleichzeitig kam es zum Aufprall ihrer Granaten, die auf die deutschen Stellungen vor uns fielen. Sie beschossen die Stellen, an denen unsere Truppen eindringen sollten, wobei der Sprengstoff breite Wege durch die Stacheldrahtverhaue öffnete, und am Ende der Vorbereitung begannen sie, höher auf die feindlichen Batteriepositionen zu feuern, um ihr Feuer so weit wie möglich zu reduzieren.


Unsere Maschinengewehre quietschten vom Beginn des Bombardements bis zum Ende des Angriffs. Wir benutzten das französische St. Etienne (umgangssprachlich Folie Anne genannt), aber egal, welches Geschütz oder welches Schlachtfeld, es gab keine besseren Truppen als unsere Maschinengewehr-Bataillone des alten Second Missouri oder unsere Maschinengewehr-Kompanien, die die Infanterie begleiteten.


Sie haben ihre Rolle gut gespielt, diese Maschinengewehrschützen, die die schrecklichen Kinder des Krieges sind. Während eines Bombenangriffs gehen alle zu den Unterständen, außer den Kanonieren. Selbst diejenigen, die bald angreifen müssen, suchen Schutz, während sie auf die Stunde Null warten, aber die Kanoniere bleiben in ihren gefährlichen Stellungen, im Freien, und sie schicken ihren bösen Regen an die Orte, die in den erhaltenen Befehlen angegeben sind.
 
Die deutschen Geschütze haben nicht lange gewartet, um auf unsere Artillerie zu reagieren. Ihr Feuer war auf die Spitze des Hilsenfirst gerichtet, da die deutschen Offiziere aus der Vorbereitung wussten, dass die Angreifer dort überqueren würden. Unsere Männer waren vor Beginn der Bombardierung auf die Spitze der Hilsenfirst gebracht und in die Unterstände gesetzt worden. Um 20.15 Uhr waren sie von den Leutnants in die Schützengräben der Frontlinie geführt worden, einem Ort intensiven Terrors, und lagen dort bis zur Stunde Null.
 
Dies war der schwierigste Moment von allen. Eine Vielzahl deutscher Geschütze beschossen den Gipfel des Berges, und die Soldaten hatten keinen Schutz durch ein Dach über dem Kopf. Riesige Granaten rasten mit dem Pfiff eines Expresszuges über sie hinweg, Hunderte weitere Granaten explodierten direkt vor ihnen über den Stacheldraht. Es gab das ständige Pfeifen von Maschinengewehrkugeln, und fast ebenso erschreckend war das ständige Rumpeln des Gewehrs und der Granaten. Jeder Offizier und Soldat wusste, dass er, sobald er aus dem Schützengraben herauskam, mit dieser Feuerflut konfrontiert werden würde. Alle Uhren waren synchronisiert worden, und die Spannung nahm zu, je näher der Zeiger dem Zeitpunkt des Angriffs kam. Ein Mann, der in den letzten Minuten vor dem Angriff auf das Zifferblatt seiner Uhr schaute, sah, wie es zweimal unter der von Granaten beschossenen Erde verschwand. Jeder Mann auf dem Gipfel an diesem Abend wusste, in welche Gefahr er sich begab.
 
Während die Männer warteten, stürzten drei französische Flugzeuge, die tief flogen und dem Granatregen scheinbar gleichgültig gegenüberstanden, wie Kriegsadler aus ihren Nestern im hinteren Teil unserer Berge und flogen mit Zuversicht geradeaus über den Steinmauerrücken, weiter über die deutschen Batteriestellungen und darüber hinaus in die Täler. Unsere Männer, die auf den Einsatz warteten, jubelten den Fliegern durch den Rauch und das Dröhnen der Bomben zu.
 
Lieutenant John Moll und seine Späher, die in der Nacht zuvor den Draht durchtrennt hatten, zeigten den Männern den Weg durch die Breschen, und die Soldaten zogen in die Schlacht. Leutnant Leahy kommandierte den Angriff. Bei ihm, auf dem V-Zweig zu unserer Rechten, waren First Lieutenant Oliver W. Spencer und Second Lieutenant William F. Sweeny. Auf dem anderen Zweig der V waren Leutnant William S. Bryan mit anderthalb Zügen und Sergeant George O. von Land mit einem halben Zug. First Lieutenant John E. Mitchell führte 22 Männer bei den Aufräumarbeiten an.


Der Durchgang zwischen dem Stacheldraht war etwa 100 Meter vom Eingang des Verbindungsgrabens entfernt, und die Männer marschierten über den hohen kahlen Gipfel, mit herrlicher Ruhe inmitten von Granaten- und Maschinengewehrfeuer. Abgesehen von dem nervösen Warten unter dem Gewittersturm war die Lichtung zum Gipfel des Berges, die vom Kreuzfeuer der dort konzentrierten Maschinengewehre überrollt und von den darauf gerichteten schweren Geschützen geschlagen wurde, die schwierigste Zeit des Angriffs.


Keiner der Männer zuckte zusammen, und wenn doch, dann stärkte die Tapferkeit der Sektion die Moral aller, und die Männer rückten immer weiter nach oben und darüber hinaus vor, bis sie einen vollständigen Überblick über das Feindesland hatten und dann den steilen Abhang hinunter zu ihren Zielen stiegen.


Spencer und Mitchell führten ihre Truppen an, und hinter ihnen kamen Leahy und Sweeny. Zu unserer Linken führte Bryan mit von Lands Männern neben ihm den Weg an. Die Männer marschierten wie Veteranen durch den Feuerstrom. Einige fielen, und die Bahrenträger hoben sie auf und trugen sie zurück. Die Infanterie ging mit der vereinbarten festen Geschwindigkeit weiter, mit einer Gelassenheit und einem Mut, die von keiner Truppe der Welt übertroffen werden konnten. Sie kamen den Berg hinunter, einige im Graben, andere zu beiden Seiten des Grabens an die Oberfläche, als alle deutschen Maschinengewehre in Reichweite ihr verzweifeltes Feuer auf sie richteten.
 
Zu Beginn des Angriffs, als die Soldaten den Berg hinabstiegen, feuerten deutsche Schützengrabenmörser ihre als "Fliegende Schweine" bezeichneten Torpedos auf die amerikanischen Linien ab, und bewundernde Reisende aus dem Mittleren Westen, die durch das offene Gelände schlenderten, warfen einen angenehmen Blick auf diese todbringenden Geräte, die die Luft über ihnen durchschnitten.
 
Als die Männer sich zurückzogen, bemerkte ich einen feinen jungen Burschen, der bei seinem ersten Kampf voller Staunen und Interesse schien. Eine Granate explodierte direkt vor seinen Augen und er fiel. Ich hatte ihn nie zuvor gesehen und sah ihn nie wieder, aber bei seiner Beerdigung am nächsten Tag erfuhr ich, dass es sich um den Gefreiten Clarence Walker handelte. Wir stammten aus der gleichen Stadt, und sein Großvater war während des Bürgerkriegs Feldwebel in der Kompanie meines Großvaters.
 
Spencers Ziel waren die Unterstände unterhalb von Punkt V, aber als er auf dem Weg nach unten an einer anderen Gruppe von Unterständen vorbeikam, hielt er an und warf Granaten auf sie, um die Munition seiner Soldaten gut zu testen.


Mitchell und seine Reinigungskräfte eilten hinunter, wachsam.


"Hören Sie auf damit! "Mitchell schrie. "Das ist mein Ziel. Gehen Sie den Berg hinunter, wo Sie hingehören."


Spencer kam den Berg herunter, bombardierte die Unterkünfte, nahm aber keine Gefangenen. Die Deutschen waren entweder entkommen oder von der Artillerie getötet worden. Mitchell kümmerte sich um die nächstgelegenen Einbäume und schickte Sergeant Michenfelder mit zwei Mann, um die Einbäume in der Mitte des Feldes zu räumen. Er schickte Corporal Omar Carroll mit fünf Männern, darunter Mechaniker William Hand, um sich um die höheren Unterstände zu kümmern. Mitchell nahm keine Gefangenen. Alle Deutschen, die er traf, kämpften, und alle wurden mit Pistolen oder Handgranaten getötet. Caroll und seine Männer hatten großes Glück. Sie nahmen acht Gefangene und kamen mit fünf zurück. Einer starb an seinen Wunden, und zwei wurden bei einem Fluchtversuch getötet. Carroll und seine Männer kämpften ständig und töteten mehr Soldaten, als sie gefangen nahmen.
 
Nachdem Mitchell sich um die Unterkünfte in seiner Gegend gekümmert hatte, ging er dorthin, wohin er Corporal Carroll geschickt hatte, aber er ließ den Gefreiten Kohm in einem noch nicht abgebrannten Unterstand zurück, um nach fliehenden Soldaten Ausschau zu halten. Nachdem er Corporal Carroll mit seiner Schatzkammer von Gefangenen und Beute begegnet war, vergaß Lieutenant Mitchell Kohm, der von einem rauchenden Unterstand aus schrie und ihn fragte, ob er noch länger dort bleiben solle. Mitchell sagte ihm, er solle vorbeikommen, und dann sah er, dass Kohm eine Wunde im Gesicht hatte. Kohm lehnte die Hilfe ab und lief zur Hilfsstation.

                             
Auf dem anderen Zweig der V traf der Zug von Leutnant Bryan auf ein sehr aktives Maschinengewehr. Bryan befahl seinen Männern, in Deckung zu gehen und bat Sergeant Errett, die Waffe zum Schweigen zu bringen. Errett nahm ein paar Männer, die nur mit Pistolen und Handgranaten bewaffnet waren, kroch vorwärts bis in Reichweite des Maschinengewehrs und tötete die Schützen, brachte das Maschinengewehr mit den Handgranaten zum Schweigen. Er wusste nicht, dass er das Croix de Guerre gewinnen würde. Danach hatte Bryan keine großen Schwierigkeiten mehr. Er folgte seinem Zweig des V bis zur Kreuzung mit dem rechten Zweig, fand dort Spencer und ging mit ihm den Hügel hinauf.
 
Während des anstrengenden Aufstiegs auf den Berg tat Spencer eine clevere Sache, die zweifellos viele Leben gerettet hat, nicht nur in seiner Sektion, sondern auch in anderen Sektionen. Während Spencer den Teil der V auskundschaftete, den er gerade heruntergekommen war, starteten die Deutschen in einer Entfernung von zwei- oder dreihundert Metern einen Gegenangriff mit automatischen Gewehren. Spencer befahl seinen Männern, Rauchgranaten in ihre Richtung zu werfen, und dies bildete einen Nebelschleier, hinter den sich die Amerikaner zurückzogen. Die Verluste waren gering, da die Deutschen ihr Ziel verloren.
 
Sweeney traf auf wenig Widerstand, als er das Schlachtfeld betrat, aber auf dem Rückweg musste er, während er die Nachhut kommandierte, seine automatischen Gewehre einsetzen, um einen Gegenangriff von Soldaten abzuwehren, die ebenfalls mit automatischen Gewehren ausgerüstet waren.
 
Die Hilsenfirst-Operation fand vollständig unter dem Kommando von Leutnant Leahy statt, und ihr Erfolg war ein Beweis für die sorgfältige Vorbereitung, die er überwacht hatte. Von dem Moment an, als die Truppen das Schlachtfeld betraten, agierten jeder Leutnant und sein Zug als unabhängige Einheit und erhielten keine Befehle mehr vom Kommando.
 
Es war noch Tageslicht, als der Angriff endete. Die Männer kehrten in der Abenddämmerung mit dem Schein des Sonnenuntergangs auf ihren schmutzigen Gesichtern und den Herzen voller Kampfesfreude zurück. Sie waren jetzt Soldaten, aber noch keine Veteranen, die nach der intensiven Heftigkeit der Schlacht schnell wieder zur Ruhe kommen konnten.
 
Sie schufteten sich den hohen, steilen Hügel hinauf mit dem gleichmäßigen, gleichmäßigen Gang der Männer, die von einem Arbeitstag zurückkehrten. Deutsche Batterien bombardierten den Gipfel kontinuierlich und warfen Sprengstoff und Schrapnelle auf die deutschen Verbindungsgräben, durch die sich die Amerikaner zurückzogen. Die feindlichen Maschinengewehre feuerten unaufhörlich.
 
Der Rückzug wurde auf Befehl und ohne Plan durchgeführt. Die Männer verweilten im hinteren Teil und bildeten eine starke Nachhut. Die Verwundeten wurden von Mitgliedern der Band getragen, deren Arbeit von allen Offizieren und Männern, die sie bei der Arbeit gesehen hatten, gelobt wurde. Diese Männer, unbewaffnet und ohne ausgeprägte Armbinden, brachten ihre Bahren auf das Schlachtfeld, beobachteten die Arbeit ihrer Kameraden im Einsatz und trugen die Verwundeten wieder den Steilhang hinunter. Die Position eines unbewaffneten Mannes auf dem Schlachtfeld ist immer heikel, aber diese Musiker hatten eine hervorragende Arbeit geleistet.


Alles, was in den deutschen Stellungen brennen konnte, brannte, als die Amerikaner begannen, sich den Hang hinaufzubewegen. Die Unterkünfte waren mit der Akribie zerstört worden, die Sprengstoffe und Handgranaten mit Brandbomben erlauben. Viele der Männer kamen mit ihren Gewehren im Rücken den steilen Hang hinauf, während sie noch unter schwerem Maschinengewehrfeuer standen, und Sweeney's Nachhut hatte beim Gegenangriff alle Hände voll zu tun.
 
Die Soldaten hatten von den Franzosen geliehene Schützengrabenmesser getragen, lange Dolche mit Kupfergriffen, die einen guten Halt boten. Auf der Klinge in der Nähe des Griffs war "Rache für 1870" eingraviert. Viele dieser Messer waren "verloren". Sie waren sozusagen die ideale Erinnerung an den Krieg, und was könnte sich ein Mann auf der Welt mehr wünschen, als die Waffe, die er während der Schlacht trug, nach Hause zu bringen?


Im Hauptquartier von Colonel McMahon hatten sich die Offiziere der Division versammelt, um das Ergebnis der ersten Aktion zu erfahren, an der die Division teilgenommen hatte. Neben dem Stabschef und anderen Mitgliedern der Division waren auch der Brigadekommandeur und sein Stab vertreten.


Die Männer, die von der Schlacht zurückkehrten, mussten alle gesammelten Souvenirs abgeben, damit sie vom Geheimdienst untersucht werden konnten. Sie würden ihnen später zurückgegeben werden. Diese Männer, die noch immer vom Glanz und dem epischen Atem der Schlacht erfüllt waren, erzählten den Obersten und Generälen einfach, was geschehen war, und erzählten malerische und ausgeschmückte Berichte. Soldaten, die aus der Schlacht zurückkehrten, benutzten die Sprache der Soldaten und sprachen mit ihren Anführern, als wären sie Freunde oder Brüder. Obwohl sie schienen, stolz auf das Pulver und Blut zu sein, das sie befleckt hatte, zeigten sie keine herablassende Haltung gegenüber hochrangigen Offizieren.


Vier Soldaten waren tot und 18 verwundet. Sieben Gefangene waren zurückgebracht und mindestens 25 Feinde getötet worden, und Unterkünfte, Verteidigungsanlagen und Kommunikationssysteme waren zerstört worden. Der Angriff war also ein Erfolg.